¿Qué es la neutralidad de red y por qué debe preocuparnos?

Internet es una gran red de redes. Se la conoce de esta forma ya que funciona gracias a miles y miles de redes de distinto tamaño interconectadas. El periódico que leemos en la mañana, las fotos que subimos a Facebook, los mensajes que publicamos en Twitter y toda la actividad que realizamos en Internet es posible gracias a estas interconexiones.

Del mismo modo en que nosotros elegimos a un ISP (proveedor de servicios de Internet) para que nos conecte a la red, éstos deben elegir a otros de nivel superior y éstos, a su vez, a los del siguiente nivel (el nivel más alto es conocido como Tier-1).

La lista de ISPs Tier-1 es bastante pequeña. Son ellos quienes, de alguna manera, sostienen a Internet:

AT&T, CenturyLink, Deutsche Telekom (ICSS), XO Communications, GTT (ex Tinet), Verizon, Sprint, TeliaSonera, NTT Communications (ex Verio), Level 3, Tata, Zayo, Cogent y Seabone (Telecom Italia Sparkle).

Estas compañías, mediante acuerdos conocidos como peering, intercambian tráfico entre ellas y con ISPs Tier-2, quienes operan normalmente a nivel regional.

Existen acuerdos de peering del tipo libre (en los que dos o más proveedores “dejan pasar” el tráfico que se intercambia entre sus redes) o pagos (en los que un proveedor compra ancho de banda a otro del mismo nivel o de nivel superior).

Sin estos acuerdos, un ISP local (con presencia en un determinado país) solo podría ofrecer a sus clientes acceso a contenidos alojados exclusivamente en su red. En cambio, el ISP celebra acuerdos de peering con otras compañías de su país y/o regionales, garantizando que sus clientes puedan llegar a cualquier destino en la red.

Existen también puntos de interconexión, como el NAP CABASE en Buenos Aires, que permiten a los ISPs conectarse a un único punto que los llevará hacia otros ISPs, grandes compañías y organismos estatales. Esta interconexión tiene como objetivo reducir el tráfico generado en las redes intermedias (aquellas por las que debe pasar el tráfico para llegar a destino) y mejorar los tiempos de transmisión del contenido.

Por ejemplo, supongamos que somos clientes del proveedor A. El proveedor B aloja en su red el diario que leemos junto al desayuno. Sin embargo, estos dos proveedores no tienen acuerdo de peering. En su defecto, el proveedor A le paga al proveedor C para que le permita llegar hasta el B.

Para evitar el uso de redes intermedias, se diseñaron los puntos de interconexión. Éstos permiten al proveedor A conectarse al equipamiento que lo llevará directamente al proveedor B y a muchos otros, sin necesidad de firmar un acuerdo con cada uno de ellos. De esta manera, el tráfico del proveedor A será enrutado directamente hacia el proveedor B sin pasar por el C.

En el siguiente cuadro observamos un ejemplo muy similar al anterior. El proveedor local A (ISP-A) debería “transportar” el tráfico de sus clientes a través de un proveedor internacional (nube “Internet”) para llegar al proveedor local B (ISP-B). En su lugar, proveedores A y B deciden interconectar sus redes en un NAP o punto de interconexión para beneficiarse y a su vez beneficiar a sus clientes.

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Lo que ocurre desde hace algunos años, es que los grandes ISPs se están quedando sin ancho de banda.

¡Un momento! ¿Cómo es que mi proveedor se queda sin ancho de banda?

Cada día transmitimos más y más información a través de la Internet. Redes sociales, correos electrónicos, libros, música, videos y un largo etcétera. Este intercambio de información genera grandes cantidades de tráfico a lo largo y ancho del mundo. Pero para comprenderlo mejor, vamos a hablar del caso que desató la furia a nivel global.

Comcast, uno de los principales proveedores de servicios de Internet y televisión por cable de los Estados Unidos, tiene un acuerdo de peering con Level 3 (ISP Tier-1). Este acuerdo es gratuito, al igual que el de la mayoría de los ISPs que intercambian tráfico con Level 3. A cambio, cada proveedor acuerda realizar las mejoras tecnológicas necesarias para soportar el tráfico de sus pares.

Netflix, por su parte, cerró un acuerdo de interconexión con Level 3 para entregar de manera más eficiente y rápida el contenido a sus usuarios. Sin embargo, según información revelada por Comcast, esto ocasionó que Level 3 comenzar a enviar cinco veces más tráfico hacia sus redes que el que ellos envían a Level 3.

Para compensar este incremento en el tráfico de datos, Comcast quiso cobrar a Level 3 por el tráfico de video que debía circular a través de sus redes para llegar a los usuarios finales. En las horas de mayor demanda, el tráfico generado por Netflix llegaba hasta el 20% del total de uso de Internet en los Estados Unidos.

“Estaremos felices de mantener un intercambio de tráfico gratuito, balanceado, con Level 3. Sin embargo, creemos que no es justo que un proveedor abuse de esta relación enviando grandes cantidades de tráfico a nuestras redes en lugar de hacerlo de manera equitativa con el resto de los ISPs”, aseguró Joe Waz, Vicepresidente Senior de relaciones públicas en Comcast.

Finalmente, luego de varios intentos, Netflix y Comcast firmaron un acuerdo para conectar sus redes e intercambiar tráfico sin intermediarios.

La batalla en los Estados Unidos

La propuesta que está analizando la FCC (Comisión Federal de Comunicaciones de los Estados Unidos), plantea que existan al menos dos velocidades de Internet. Una para el tráfico convencional y otra para las compañías que deseen priorizar su tráfico. Quienes están en contra de esta propuesta aseguran que solo beneficiaría a las grandes multinacionales, ya que pequeñas empresas o start-ups no contarían con presupuesto suficiente para pagar la priorización de su contenido.

Por otra parte, esto podría generar que los ISPs cobren a sus clientes una tarifa diferencial de acuerdo al contenido al que deseen acceder. Por ej., deberías pagar un adicional a tu abono habitual de Internet para ver películas en Netflix o descargar música en tu iTunes.

La neutralidad de red en el mundo

Recientemente, Digicel, proveedor de servicios de Internet de Trinidad y Tobago, bloqueó el tráfico VoIP (Voice over IP, por sus siglas en inglés) impidiendo a sus usuarios utilizar servicios de llamada por IP como Viber y Nimbuzz argumentando que el tráfico generado por estas compañías degradaba el estado general de sus redes. El bloqueo fue levantado días más tarde, cuando la Autoridad de Telecomunicaciones de Trinidad y Tobago (TATT) obligó al proveedor a revertir esta medida.

Chile, Ecuador, Brasil y los Países Bajos ya poseen reglamentaciones sobre la neutralidad de la red, que impiden a los ISPs bloquear o beneficiar ciertos tipos de tráfico en sus redes, asi como cobrar a sus clientes por acceder a determinados contenidos.

Entre los adherentes a esta política neutral están Microsoft, Google, Yahoo!, Facebook, Amazon, LinkedIn y Netflix, quien fuera duramente criticado en los últimos meses por el acuerdo firmado con Comcast.

Si bien el centro de las noticias hoy son los Estados Unidos, debemos estar muy atentos a lo que ocurra allí. Cualquier decisión que tomen las autoridades de aquél país, resonará en los reclamos de proveedores de todo el mundo.

ACTUALIZACIÓN 26/02/2015

Finalmente, el 26 de febrero de 2015, la FCC aprobó la neutralidad de red en los Estados Unidos, declarando a Internet como una utilidad, al igual que lo fuera la telefonía fija en el pasado.

Las nuevas reglas prohiben a los proveedores bloquear o retrasar el tráfico en las redes cableadas o inalámbricas. Además, les impiden ofrecer servicios prioritarios en beneficio de algún tipo de contenido.

Sin embargo estas mismas reglas otorgan a la FCC la patria potestad sobre Internet, de acuerdo a lo establecido el Acta de Comunicaciones del año 1934, algo que no dejó nada contentos ni a los ISPs ni a los defensores de la privacidad en Internet.

ACTUALIZACIÓN 14/12/2017

Esta tarde, 14 de diciembre de 2017, la comunidad de Internet perdió una gran batalla. La FCC revocó la normativa de 2015 que protegía la neutralidad de la red en los Estados Unidos, y aseguraba el acceso igualitario a internet de todos los individuos y compañías. Más info aquí.

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